Alexis Smith, artista con visión ecléctica de la cultura estadounidense, muere a los 74 años

Alexis Smith, un artista que expresó una visión inquietante de la cultura estadounidense en ensamblajes, instalaciones y proyectos de arte público, murió el martes en su casa de Venice, California. Tiene 74 años.

La galería Garth Greenan de Nueva York, que representa su patrimonio, confirmó su muerte. EM. A Smith le diagnosticaron la enfermedad de Alzheimer en 2015.

En su arte, criticado por la Sra. Smith es el sueño americano, pero con amargura, con simpatía por quienes lo persiguen.

La instalación «Isadora», de 1980, muestra la forma gentil en que Smith puede darle un poco de inmortalidad a la fama. La obra cuenta la historia de los trágicos últimos días de la bailarina moderna Isadora Duncan en Niza, en el sur de Francia. Dos grupos de páginas enmarcadas, uno con la forma de un templo griego, el otro como el automóvil en el que Duncan murió en 1927 cuando su larga bufanda estaba envuelta alrededor de un tapacubos giratorio, un par de líneas de texto que dicen que hay cosas solitarias. La introducción a la instalación es un caballito de mar seco, la conclusión es un anillo de pelo rojo. Cuelga collages de una impresionante costa montañosa pintada con el tipo de tiras de papel corrugado que decoran las aulas de las escuelas. Algunas estrellas de mar blancas se suman a un cielo estrellado.

«Pude hacer cosas a partir de todo», dijo la Sra. Smith en una historia oral para los Archivos Smithsonian de Arte Americano. «Quiero decir, todo lo que se te ocurra.»

Smith busca en tiendas de segunda mano y subastas sus materiales. Devoraba novelas pulp, películas vulgares y revistas de mal gusto. Su trabajo gira en torno a elegantes yuxtaposiciones entre imágenes encontradas y citas literarias.

Una serie que él llama «Chandlerisms», por ejemplo, consiste en collages del tamaño de una carta con leyendas de objetos estúpidos como pequeños vasos de plástico o una galleta de la fortuna, con extractos mecanografiados brutalmente sucintos de las novelas policiales de Raymond Chandler. «Me siento terrible. Me siento como una pierna rota”, se lee en “Chandlerism #30”. Sólo hay un elemento en el marco: una caja de cerillas usada.

Aunque en el sur de California, la Sra. Smith es un amplio artista estadounidense, fascinado por la gente que se transforma, en Hollywood o en cualquier lugar del «Out West», hasta el punto que, a los 17 años, tomó el nombre de una estrella de la película: Alexis Smith.

«Su tema es la cultura de Estados Unidos, la cultura que se encuentra en el cine, los libros y la publicidad», dijo la pintora Vija Celmins, amiga íntima y ex profesora de la Sra. Smith’s. «Es algo así como ‘Voy a ser un ganador'».

Patricia Anne Smith nació en Los Ángeles el 24 de agosto de 1949. Su padre, Dayrel Driver Smith, era cirujano militar y luego psiquiatra en el Hospital Estatal Metropolitano de Norwalk, California. La familia vivió en los terrenos del hospital hasta que su madre, Lucille Lloyd Doak, ama de casa, murió en 1961.

EM. Smith estudió en la Universidad de California Irvine de 1967 a 1970. En su historia oral, calificó su elección de escuela como «la mejor decisión que he tomado en toda mi vida». Allí interactuó con viejos artistas como la Sra. Celmins y el minimalista Robert Irwin, además del artista Chris Burden.

Fue uno de la primera ola de artistas conceptuales que se estableció en el sur de California, en lugar de Nueva York.

Su círculo incluye al artista conceptual John Baldessari y el arquitecto Frank Gehry, el crítico de arte Dave Hickey y la poeta Amy Gerstler. El artista de video y performance Paul McCarthy dijo en una entrevista que consideraba a la Sra. Smith — folios en un formato

similar a «Isadora», equivalente a la innovadora obra de arte autoeditada de Barbara T. Smith y Nancy Buchanan, y recuerda a Alexis Smith, quien fue crítico de la escena de Los Ángeles en el último cuarto del siglo.

Le sobrevive su marido, Scott Grieger, un artista y profesor con quien se casó en 1990.

EM. Smith enseñó durante dos décadas en universidades del área de Los Ángeles y más allá, incluidos varios años en la Universidad de California en Los Ángeles. Formó parte de una cohorte de artistas que fundaron el Museo de Arte Contemporáneo de Los Ángeles en 1979.

Poco a poco, la Sra. Smith ha desarrollado un modo característico de combinar collages enmarcados y espectaculares murales pintados a mano, donde, como dice el Sr. McCarthy: «La habitación se convierte en una extensión de la hoja de papel».

Una instalación histórica, «El mismo viejo paraíso», fue encargada por el Museo de Brooklyn en 1987 y ahora se puede ver en la Colección Stuart de la Universidad de California en San Diego. Es un mural de gran angular al estilo de un telón de fondo de Hollywood que muestra montañas, naranjos y una serpiente amenazadora marcada como una autopista de dos carriles. Una fila de fotografías comerciales ampliadas enmarcadas por líneas de osos de madera desgastadas de «On the Road» de Jack Kerouac y objetos de juegos de palabras, como flechas de juguete que fluyen en el espacio. El ambiente evoca «Las uvas de la ira» de John Steinbeck y la película «Chinatown» de Roman Polanski de 1974.

EM. Smith tuvo una retrospectiva a mitad de su carrera en el Museo Whitney de Arte Americano de Nueva York en 1991. Durante la siguiente década, completó una serie de grandes encargos públicos. Diseñó los deslumbrantes pisos de terrazo del Centro de Convenciones de Los Ángeles (uno que muestra el cielo nocturno y el otro una proyección de un globo centrado en la Cuenca del Pacífico) y un estadio en la Universidad Estatal de Ohio.

En la Universidad de California en San Diego, «Snake Path», un sendero serpenteante con escamas de pizarra, serpentea 560 pies más allá de un pequeño Jardín del Edén y termina en la biblioteca de la universidad: otra metáfora personal de que el cambio se endulza con el conocimiento prohibido.

Aunque la Sra. Smith dice que no considera que su trabajo tenga un tema feminista, sino que ha lanzado una mirada sutil a las representaciones populares de mujeres a lo largo de su carrera. En 2007, su trabajo fue incluido en el estudio histórico «WACK! Art and the Feminist Revolution», que se inauguró en el Museo de Arte Contemporáneo y viajó al Museo Nacional de la Mujer en las Artes en Washington y al Centro de Arte Contemporáneo PS1. ahora MoMA PS1) en Queens.

Su próxima gran retrospectiva, «The American Way», en el Museo de Arte Contemporáneo de San Diego en 2022, presentó a la Sra. Smith a una nueva audiencia. «Me conmovió la seriedad de su tratamiento del humor y lo cotidiano», dijo en una entrevista Anthony Graham, quien fue curador de la muestra cuando tenía 30 años. «Él toma cosas que se pasan por alto y son comunes y toma cosas que las hacen especiales».

El espectáculo de San Diego fue recuperado de los años que mantuvieron la instalación de 2001 de la Sra. “Red Carpet” de Smith, que se burla del brillo teatral de Hollywood pero conserva su grandeza. La obra presenta una monumental alfombra de sarape que conduce a un mural de una puesta de sol, con el texto en mayúsculas en la pared: «El cielo para la temporada. El infierno para la compañía».

EM. El trabajo que acompaña a Smith: una serigrafía panorámica con un patrón de sarape de colores mesa negros y un cielo ardiente. La frase que lo recorre podría ser el lema de Smith: «Nada nuevo excepto olvidado».

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