¿Por qué contamos historias de fantasmas? Historia de los fantasmas en la cultura estadounidense

Todos conocemos la historia: una forma oscura acecha en el fondo, invisible. Una casa parece tener vida propia, las puertas abiertas y las cosas intactas por la mano humana.

Ya sea que se cuenten alrededor de una fogata o en la pantalla grande, las historias de fantasmas todavía persiguen e intrigan a la gente hoy en día, especialmente a los estadounidenses. ¿Pero por qué? ¿Qué significan los fantasmas para nosotros y por qué siguen siendo importantes, incluso en 2023?

La respuesta es, depende. Las historias de fantasmas tienen una larga historia en la cultura y los medios estadounidenses, pero casi todas las culturas tienen su versión de un «fantasma», y no todas están aquí para perseguirnos.

«Lo que una sociedad llama fantasma es más un reflejo de la sociedad que necesariamente la entidad misma, dependiendo de su sistema de creencias», dijo N. Fadeke Castor, etnógrafo y profesor asistente de religión y estudios africanos en la Universidad Northeastern.

Puede parecer simple, pero para entender por qué y qué significan las historias de fantasmas, es importante entender primero qué es un fantasma y qué no es.

Otras culturas tienen sus propias interpretaciones de los espíritus, como el duppy caribeño, pero la idea de un fantasma que se encuentra en la cultura pop estadounidense, un espíritu que ronda una casa o una persona, es específica de Occidente. Carrie Hersh, profesora de antropología en Northeastern, dice que las historias de fantasmas suelen tratar sobre la transición entre la vida y la muerte. Pero en Occidente estas historias siempre tratan de lo que sucede cuando algo sale mal en ese proceso.

Foto en la cabeza de Carrie Hersh.
Carie Hersh, profesora de antropología de la Universidad Northeastern. Foto de Alyssa Stone/Universidad Northeastern

«Siempre que hablamos de rituales funerarios y cosas así, siempre existe el temor o la preocupación de que algo salga mal, que la gente no pase a la siguiente etapa de la existencia o que parte de ella permanezca», dijo Hersh. «Tenemos muchos rituales en torno a la muerte, y algunos de ellos tienen como objetivo crear una sensación de control sobre esta transición desconocida».

Si los espíritus son una relación y las historias de fantasmas son nuestra forma de describir esa relación, entonces las historias de fantasmas occidentales tratan sobre relaciones rotas o no resueltas. Pero Hersh dice que las historias modernas de fantasmas, como las películas de terror, están conectadas con preocupaciones contemporáneas. Los cuentos de muertos vivientes dicen más sobre los vivos que sobre los espíritus que nos acechan.

«Probablemente le diga más sobre el trauma y la depresión en nuestra sociedad en torno al ciclo de vida natural de las cosas: tendemos a ocultar la muerte», dijo Hersh. «Lo convertimos en algo muy estéril y distante y, como resultado, como cualquier cosa que está fuera de la vista, fuera de la mente, se convierte en algo en lo que no pensamos o tememos… Veo las historias de fantasmas contemporáneas más como un reflejo de nuestra sociedad y nuestro compromiso con la muerte que algo universal.

Sin embargo, no todas las historias de fantasmas tratan sobre un fantasma. Fantasmas, espíritus, antepasados: diferentes culturas los llaman de diferentes maneras. También significan algo diferente: no todas las historias de fantasmas tratan sobre emociones baratas, sustos o relaciones no resueltas.

Para muchas personas de ascendencia africana en Estados Unidos que forman parte de la diáspora africana, los antepasados, los que han muerto, no son temidos sino abrazados.

«Las personas que han fallecido, especialmente tus relaciones, todavía se relacionan contigo», dijo Castor. «Todavía tienen interés en tu vida y todavía se comunican activamente contigo en una relación de intercambio».

A diferencia de las historias de fantasmas que provienen de una tradición eurocéntrica, estas historias brindan consuelo, conexión y conexión con el pasado. Hersh observó algo similar en su trabajo en una comunidad New Age en Virginia.

«Me he hecho amigo de muchos médiums que dicen: ‘Oye, hay alguien a tu lado que quiere hablar contigo’, y es aceptado», dijo Hersh.

Incluso dentro de una cultura o comunidad, las historias de fantasmas pueden tener diferentes significados. No todos los fantasmas son iguales, no todos los espíritus son iguales y no todos los ancestros son iguales. Castor señala que el duppy, un tipo de espíritu más siniestro, puede coexistir con el poder positivo que portaban los antepasados ​​en algunas culturas caribeñas.

Sin embargo, la principal razón por la que las historias de fantasmas son tan poderosas es que podemos comunicarnos con los muertos todo el tiempo, dice Castor.

Leemos libros, vemos películas y recitamos obras de teatro y poemas de personas muertas. Los académicos citan el trabajo de otros académicos fallecidos hace mucho tiempo y utilizan las voces de los muertos para respaldar su propio trabajo. Mantenemos relaciones con fantasmas, incluso si no creemos en ellos.

«Las personas tienen relaciones con espíritus incorpóreos y pueden pensar en esa relación de muchas maneras diferentes y los fantasmas son una de esas maneras», dijo Castor. “¿Cuándo los muertos son reconocidos por la sociedad como espíritus, fantasmas, antepasados, muertos y cuándo no? Siempre insultamos a las personas. … Esa es otra forma en que la sociedad normaliza su relación con aquellos que han fallecido».

Cody Mello-Klein es reportero de Northeastern Global News. Envíele un correo electrónico a c.mello-klein@northeastern.edu. Síguelo en Twitter @Proelectoral.

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